VIDA CIENCIA TECNOLOGÍA

Jueves 24 de Enero de 2008

Cosmología de frontera:
Chilenos forman parte del equipo que descubre la galaxia más lejana

Leopoldo Infante y Verónica Motta trabajaron con el astrónomo Larry Bradley para otear hasta donde nunca el ojo humano había llegado.

Alexis Ibarra O.

La luz de aquella galaxia cruzó el Universo hasta llegar a la Tierra. Lo que vemos ahora es el pasado, y sucedió hace más de 12 mil millones de años.

"Son cifras tan altas, que no nos dicen nada", explica el profesor de la Universidad Católica Leopoldo Infante.

Mejor es afirmar que la luz proviene de una de las primeras galaxias que se formaron, que antes de ella el Universo era sólo una época oscura. No había luz, salvo la del Big-Bang.

La galaxia fue llamada A1689-zD1 y es la más lejana que se ha descubierto. Se encuentra a más de 240 mil millones de años-luz, y está formada por muy pocos elementos químicos: hidrógeno, helio, berilio y litio.

El doctor Larry Bradley, de la Universidad John Hopkins, lideró el equipo en el que incluyó a Leopoldo Infante y a la doctora Verónica Motta, de la Universidad de Valparaíso.

"El año 2000 recibimos una invitación para colaborar con el equipo del profesor Holland Ford. Ellos construyeron la cámara ACS (Advanced Camera for Surveys), instalada en el telescopio espacial Hubble. Nuestra misión era estudiar los mismos objetos que ellos observaban desde el Hubble, pero con los instrumentos que teníamos en Chile. Era un buen trato".

El interés se suscitó porque los telescopios del norte hacen observaciones infrarrojas, esenciales para este tipo de estudio.

En los últimos cinco años apostaron a encontrar las galaxias más distantes del Universo. "Es difícil descubrir buenos candidatos, ya que estamos en el límite de lo que nos permite la tecnología", dice Infante.

Las primeras galaxias emiten una luz extremadamente débil, ya que son pequeñas y están lejos. Con la tecnología actual es imposible observarlas.

Pero existe un fenómeno en el espacio llamado lente gravitacional. "Si la luz de la galaxia lejana atraviesa una masa gravitacional muy grande -por ejemplo un cúmulo de galaxias- se magnifica como si pasara por un lente", explica Infante.

Así, para encontrar galaxias lejanas lo más lógico era apuntar a estos cúmulos.

Un punto rojo

"Como el Universo se está expandiendo, los objetos más alejados se mueven a una velocidad mayor, y la luz que emiten es más roja. Eso se llama corrimiento al rojo (redshift), y será visible sólo en la banda infrarroja", dice Infante. Se refiere a la banda del espectro electromagnético que no es visible al ojo humano.

El Hubble tomó fotografías en las bandas ópticas, y desde el norte de Chile en las bandas infrarrojas. Si un objeto aparece en la banda infrarroja, pero no en la banda óptica, se convierte en un candidato a galaxia.

Pasaron buenos años estudiando con los telescopios chilenos -VLT, Géminis y Magallanes- posibles candidatos para llegar a este descubrimiento.

"Estamos observando los primeros objetos del Universo", dice Infante.

Si pudiéramos ver esa galaxia ahora, lo más probable es que esté muerta.

Publicación causará impacto

Durante tres meses, un equipo de experimentados astrónomos revisó el "paper" que fue presentado en la revista "Astrophysical Journal", una de las más importantes en la disciplina.

"Fue aprobado hace dos semanas, por lo que el descubrimiento ya puede hacerse público", dice Infante. Confiesa que en los círculos especializados ya se conocía el hallazgo por los datos que se publican en la red. La revista saldría a circulación en tres meses.

Infante cree que el estudio generará gran cantidad de citas entre sus pares -un indicador para medir la excelencia en investigación-, lo que haría que los niveles de la U. Católica y de Chile se eleven en los ranking mundiales.

En Cifras

240 mil millones de años luz hay entre la Tierra y A1689-ZD1

12,6 mil millones de años desde que la luz de esa galaxia fue emitida

5% de la edad del universo había transcurrido cuando la galaxia emitió la luz que ahora observamos


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La galaxia es sólo un punto en el círculo rojo. Está en medio del cúmulo de galaxias A1689.
La galaxia es sólo un punto en el círculo rojo. Está en medio del cúmulo de galaxias A1689.
Foto:Universidad Católica


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